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中元節

七月最盛大的祭典,無疑是七月十五日的中元普度中元普度其實是道教「中元節」和佛教「盂蘭盆會」的結合。魏晉以來佛道融和成為民間信仰,將神佛混為一體乃民間信仰的普遍現象。道教以農曆正月十五為上元節,是天官賜福日;七月十五日為中元,是地官赦罪日;十月十五為下元,乃水官解厄日,三位神明民間合稱為「三界公」,其地位僅次於玉皇大帝
佛教的盂蘭盆會是根據「盂蘭盆經」目連救母的故事演繹而成。據傳目連因母親生前罪孽深重,死後被打入地獄受刑,目連盛飯供養,不料食物入口即化為火焰,後釋迦牟尼佛教其羅列百味供饗十方僧眾,目連依指示於七月十五作盂蘭盆,置物盆中普施僧眾貧民,終於救出其母脫離餓鬼界。孤魂野鬼的祭祀是基於悲憫之情盂蘭盆會普施眾僧的儀式,後來演化成普度餓鬼的習俗,再與道教中元地官赦罪信仰融合,就形成中元普度。對象也變成孤魂野鬼。
台灣的普度分為公普和私普,公普是地方寺廟舉行法會,聘請僧侶或道士作法施放焰口、普度孤魂野鬼。私普是指各行各業自行協調一天聚集普度,而民間在自家門口擺設祭品進行祭儀,則稱為家普。公普形式接近佛教盂蘭盆會,私普祭典則是道教中元節的形式。中元普度的對象是孤魂野鬼,因此儀式也與一般祭典不同,普度時供桌須擺設在門外,不可「請鬼入厝宅」,桌下放置一盆清水,盆上覆蓋毛巾,並備髮梳、鏡子、春仔花、白粉等供好兄弟梳妝打扮。中元普度祭品之豐盛為所有年節之冠,祭禮時間也最長。
中元普度基本上是為了撫慰亡靈祈求平安,它出自對無主孤魂的憐憫之心和對鬼魂的怖慄之情。從民間對普度的慎重,顯現台灣民眾對孤魂野鬼的同情心和恐懼感。
一般而言,關鬼門的日期是在農曆八月初一子時。而基隆地區則在初一下午才關鬼門。孤魂野鬼在人間享受一個月奉祀之後,在八月初一以前必須回到陰曹地府,接受地藏王管制。八月初一奉祀孤魂野鬼、無主骨骸的陰廟便會象徵性地將柵門關閉,表示封閉鬼門關。至此,整個七月祭鬼的活動完全結束。
在關鬼門之後,為了防止孤魂野鬼「逾假不歸」,因此要舉行「跳鍾馗送孤」,所謂「送孤」亦即送走孤魂野鬼之意。七月鬼祭先禮後兵跳鍾馗,通常用在祭煞儀式,是台灣民間最普遍的驅鬼儀式。民間俗信鍾馗是鬼王,具有鎮壓鬼魂的法力。但管理眾鬼的卻是佛教地藏王菩薩,由此可見民間信仰中佛道融合分工的思想,也表現台灣民眾對孤魂野鬼那種先懷柔後強硬的態度。
七月的鬼祭,基本上是一種人飢己飢、人溺己溺、惠及眾鬼的思想,至於鬼魂是否存在?七月是否為鬼月?其實並不重要,在台灣中元祭中所呈現的悲天憫人、普及鬼魂的愛心,及緬懷墾荒先烈的情懷,才是七月中元祭真正的意義。

撰稿者:顏克潭
最後修訂日期:98年09月09日
參考資料:
1 林茂賢,《台灣民俗記事》,1999.11,p.17~p.18