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虎爺

民間信仰中重要的動物配祀神之一。祂的出現可追溯自中國遠古時期自然崇拜中對老虎的崇拜。由於老虎在漢人心目中威猛殘暴的印象,造成漢人對老虎敬畏的心情,結合道教信仰,因此演變出今日民間信仰中的虎爺信仰。
臺灣雖然不產老虎,但在民間信仰中卻是重要的配祀神祇。虎爺和各種神明的關係密切,其角色大多擔任神明的隨從、座騎或是腳力,但也因虎爺跟隨在不同神明座下,因此民間信仰中的虎爺也擁有這些神明的神力,成為具有多方面能力的神祇。例如虎爺跟隨武財神趙公明,因此虎爺也能保佑人民發財;虎爺隨侍在保生大帝左右,因此也獲得醫病的能力,成為民間孩童生病時的保護神。虎爺其他職能中,較重要的還包括做為神明出巡的前導與先鋒、廟宇的守廟神及保佑民眾交通安全、漁民出海平安、滿載而歸等。
臺灣廟宇中的虎爺,傳統上是被供奉在主神神位的下方,屬於地位較低的神祇,但由於民間流傳不少虎爺神威顯赫的事蹟,因此有部分地區的虎爺開始被供奉在神桌上,甚至自成一廟,有別於傳統被供奉於主神神位下方的「地虎」,祂們成為「天虎」,同時也成為臺灣民間信仰多元化的象徵之一。嘉義是目前供奉「天虎」廟宇較重要的地區,當地的虎爺除了隨主神出巡遶境外,信徒也會在農曆6月6日虎爺聖誕時舉行盛大祭典。此外,彰化、臺中外埔及臺北石碇等地區也都出現有以虎爺為主神的廟宇。
廟宇中的虎爺大多仍是以虎原型的造形為主,但因匠師不同,逐漸出現了可愛版、兇猛版、卡通版的虎爺。隨著虎爺神威顯赫的事蹟以及神格地位提升,也有虎頭人身及人身帶虎帽的虎爺出現,其中以宜蘭新民堂同時供奉虎原型、虎頭人身及人身帶虎帽的虎爺最為特別。

撰稿者:高佩英
最後修訂日期:98年11月09日
參考資料:
1 阮昌銳。1999。《植物動物與民俗》。臺北:國立臺灣博物館。
2 高佩英。2006。《臺灣的虎爺信仰》。「臺灣地理百科」70。臺北:遠足。
3 汪玢玲。1998。《中國虎文化研究》。「東北師範大學文庫」。長春:東北師範大學。
4 王從仁。1995。《虎:吉祥納福看瑞獸》。「四靈文化叢書」。臺北:世界書局。
5 簡榮聰。1999。《中國虎文化》。「民俗文化叢書」1。臺北:財團法人大路交通基金會。